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What Is Environmental Racism And Does It Apply To The West Chicago Community?

John E. Jakabcsin resigns from 7th Ward in West Chicago, City seeks replacement
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From the editor’s desk: An Op-Ed Article

Understanding Environmental Structural Racism and its Impact on Communities

The phrase, “Environmental Racism” has been tossed around in light of the battle between concerned Activists, Attorneys, The City of West Chicago, and Lakeshore Recycling Services (LRS), a garbage collection company that wishes to add a second waste transfer station in West Chicago.

Earlier this year, the City Of West Chicago greenlighted a plan by LRS to increase its transfer stations from one to two, virtually doubling its impact on the community.

Yesterday morning, lifelong West Chicago resident, Julieta Alcántar-Garcia’s group, People Opposing DuPage Environmental Racism (P.O.D.E.R.), and her attorney, Robert Weinstock, Clinical Associate Professor of Law
Director at Northwestern University School of Law in addition to the group “Protect West Chicago” and their attorneys from Meza Law went up against this decision at a special appeal hearing in front of the Illinois Pollution Control Board. Alcántar-Garcia and her attorneys think the city’s approval and decision amount to “environmental racism”.

One of P.O.D.E.R.’s / Alcántar-Garcia’s attorneys, Robert Weinstock specializes in this type of racism law. Weinstock is the Director of the Environmental Advocacy Center (EAC) and a Clinical Associate Professor of Law at Northwestern University, where he now leads in clinical instruction and the management of the EAC’s diverse and cutting-edge advocacy efforts. His substantive areas of interest – and the EAC’s docket – include environmental justice advocacy on behalf of community organizations in Chicago and suburbs, complex environmental citizen-suit enforcement litigation, and work in state utilities commission proceedings on energy issues, among many other issues.

Environmental structural racism is a complex issue that involves the unequal distribution of environmental hazards and pollution in marginalized communities, particularly those of minority ethnicities, such as West Chicago. This story aims to shed light on the alleged detrimental effects of an additional transfer station from Lakeshore Recycling in West Chicago, the roots of environmental racism, and potential measures to address this systemic problem.

West Chicago has a history of fighting against waste -radioactive waste in particular. In 1986, a plan by the Nuclear Regulatory Commission (NRC) that intended for massive amounts of radioactive waste to be buried on-site in the middle of West Chicago was published in the local newspaper (The West Chicago Press).  The NRC is a federal agency that was created as an independent agency by Congress in 1974 to ensure the safe use of radioactive materials for beneficial civilian purposes while protecting people and the environment. The NRC regulates commercial nuclear power plants and other uses of nuclear materials, such as in nuclear medicine, through licensing, inspection, and enforcement of its requirements.

At that time, two local residents, Heather Gray Niziolek (this reporter) and Geri Pashkus Wilson who were sixteen years old read the plan in the newspaper and were outraged. They began activism efforts which led to protesting, gathering thousands of petition signatures, and raising public awareness while attempting to educate the adult population as to what the NRC’s plan was all about and all the negative potential consequences the NRC’s plan could have on property values let alone health risks to residents. To put thousands of cubic feet of radioactive waste under a hill in the middle of a residential neighborhood even seemed ludicrous to the girls as teenagers. They did not understand why adults were not more up in arms or doing anything about the situation.  At that time we both said that if we grew up and The NRC was allowed to build this hill, we didn’t want our kids to grow up and play on that hill. The plan essentially wanted to gather all the radioactive waste generated by the Lindsay Light Company and Kerr McGee from the factory site, surrounding contaminated properties, and even around the swimming pool at Reed-Keppler Park and bury it on the site of the factory’s location. They wanted to enclose it in a “cell” under a hill and leave it in the middle of our town-surrounded by residences, churches, two preschools, and an elementary school with the intention of monitoring it for 1,000 years.

Accordingly, a high-intensity battle brewed, with the help of then-mayor, Eugene Rennels helped the State of Illinois gain jurisdiction over the waste. The state reviewed, studied, and then agreed that it was not an appropriate plan and wanted the radioactive waste moved out of West Chicago. Eventually, The Thorium Action Group (TAG) was formed and the fight continued until it was deemed unsafe to leave it on site. Years later, the site was subsequently deemed a superfund site, it was cleaned up and remediated, all the waste was loaded up, and moved out of West Chicago on train cars to a facility that manages nuclear waste somewhere in the middle of the country instead of in the middle of a neighborhood!. (In this reporter’s opinion, one discussion can not happen without the other, and Revisiting the Kerr McGee is imperative in understanding the long-standing, history of environmental concerns in West Chicago)

Niziolek added,

“I can’t believe we are back to square one, 37 years later. Those who do not learn from history are doomed to repeat it.”

Further Reading:

See the EPA’s Superfund Site Information about the site and it’s history HERE.

 See the City of West Chicago’s Information about the site here. 

Dept. of the Interior Information

Fast forward to the present day…

In 2020 Lakeshore Recycling (a company that sorts garbage and recycling materials) applied with the City of West Chicago to create a second waste transfer station about a half mile down the road from the first in West Chicago. (Note: The application process and subsequent city council vote was brought into scrutiny by attorneys at a recent appeal hearing in front of the Illinois Pollution Control Board-more details on that to come)  This proposed waste transfer station would move and dump about 4 million pounds of garbage near homes, and about 400 garbage trucks would travel through the West Chicago community on city roads every day. Currently, West Chicago is the only community in DuPage County with a garbage waste transfer station within its borders. This additional dump would make West Chicago the only community in the entire State of Illinois, other than the much larger City of Chicago, to house two garbage waste transfer stations. Despite resident concerns, The West Chicago City Council voted to approve LRS’s application for a second waste transfer station in WeGo.

Niziolek wonders why the city administration and city council would think this is okay? The stress on our infrastructure, the potential air pollution, and the alleged health risks to residents from so many trucks and their exhaust emmissions coming in and out is not worth any added revenue the city may generate.

She says,

“Why should WE be the only town taking in all the garbage for the entire county? Is it because we are low income and “need” the money? Is it because we are almost 50% hispanic? Why would this be a good idea, and at what cost? This plan is not okay whatsoever. Did they think residents would just lay down and accept this? Did they think they could just walk right over us? They should have learned long ago that we are not that type of people, we fight to move waste OUT of our city, not bring more in!”

Resident Nick Dzierzanowski is a former West Chicago city councilman, but he expressed concerns as a homeowner. “It’s just not fair to our community,” Dzierzanowski said. “I’ve put together with the help of residents and business owners a coalition who are in opposition to this,” Dzierzanowski said. He launched the site Protect West Chicago, warning the area of what he fears will be wear and tear on roads, the environment, and property values. (source CBS 2 News).  Protect West Chicago is represented by Ricardo Meza, a managing partner and attorney at the head of a certified minority-owned law firm in Chicago (Meza Law). Meza served more than ten years as a federal prosecutor in the Northern District of Illinois and the Western District of Texas. He has a substantial amount of trial experience and has tried over 33 federal jury trials. He also served as Illinois’ Executive Inspector General and has conducted hundreds of investigations.

Protect West Chicago filed an appeal with the Illinois Pollution Control Board for a hearing and review of this local siting approval, the hearing took place yesterday, September 28, 2023, at 9:00 AM in West Chicago City Council Chambers.  (The West Chicago Voice will feature the results/happenings of the day’s worth of hearings in a subsequent news article, so stay tuned!) 

The Alleged Negative Impact of Transfer Stations:
When a transfer station from a garbage company is established in a town, it can bring about various adverse effects on the community. These may include increased air pollution, noise pollution, odor issues, and health risks for residents. Additionally, property values in the surrounding areas may decline, affecting the economic well-being of the community.

Understanding Environmental Racism:
The roots of environmental racism can be traced back to historical policies and practices that perpetuate racial discrimination and socioeconomic disparities. Factors such as redlining, discriminatory zoning practices, and the disproportionate placement of hazardous facilities in marginalized communities have contributed to the creation of environmental inequalities.

Disproportionate Burden on Marginalized Communities:
Marginalized communities, particularly those inhabited by people of color, often bear the brunt of environmental hazards. These communities face higher exposure to pollutants, limited access to green spaces, and inadequate resources to combat the negative impacts on their health and well-being. This structural inequality exacerbates existing social injustices.

Note: Under the description of a “marginalized community”: Marginalized groups include women, people with disabilities, people of color, LGBTQ+ folks, Indigenous peoples, people of a lower socio-economic status, and so on. These groups have been historically disempowered and oppressed by influential and discriminatory groups. WeGo fits the description of marginalized as West Chicago’s ethnic demographics are as follows: Hispanic 48.9%, followed by White 35.7% and Asian 8.5%. The average household income in West Chicago is $109,708 with a poverty rate of 11.32%.

Addressing Environmental Racism:
Addressing environmental racism requires collective action at various levels. Here are some strategies that can help combat this issue:

  •  Community Empowerment: Encouraging affected communities to voice their concerns, form partnerships with organizations, and advocate for their rights can create a stronger platform for change.
  • Policy Reforms: Implementing policies that promote environmental justice, such as incorporating equity considerations into zoning decisions and regulating the placement of hazardous facilities, can help prevent the perpetuation of environmental racism.
  • Public Awareness and Education: Spreading awareness about environmental racism and its consequences is crucial in fostering understanding and mobilizing support for change. Education programs can empower individuals to take action against these injustices.

Environmental structural racism is a pressing issue that must be addressed for the well-being of marginalized communities. By understanding the alleged negative impact of transfer stations and acknowledging the roots of environmental racism, we can work towards implementing policies and fostering community empowerment to create more equitable and sustainable environments. It is essential for all stakeholders, including individuals, organizations, and policymakers, to collaborate in the pursuit of environmental justice and a healthier future for all.

In the headline of this article, we begged the question, does the phrase, “environmental racism” apply to West Chicago? and we think only YOU, our readers can answer this question. We must ask ourselves WHY businesses and / or the City of West Chicago act as if it is accceptable to leave or bring waste into the city of West Chicago. The WHY is really what matters here.

Have a thought or opinion on this article in the West Chicago Voice? Drop us a comment below and continue the conversation. Subscribe here so you don’t miss any new posts on this topic.

Note: This post serves as an informational piece and does not provide professional advice. For specific guidance on addressing environmental racism, consulting experts and relevant organizations is recommended.


Desde el escritorio del editor: un artículo de opinión

Comprender el racismo estructural ambiental y su impacto en las comunidades

La frase “racismo ambiental” ha sido dejada de lado a la luz de la batalla entre activistas preocupados, abogados, la ciudad de West Chicago y Lakeshore Recycling Services (LRS), una empresa de recolección de basura que desea agregar una segunda estación de transferencia de desechos en Chicago occidental.

A principios de este año, la ciudad de West Chicago dio luz verde a un plan de LRS para aumentar sus estaciones de transferencia de una a dos, prácticamente duplicando su impacto en la comunidad.

Ayer por la mañana, Julieta AlCantar-García, residente de toda la vida de West Chicago, el grupo “Protect West Chicago” y sus abogados de la Facultad de Derecho de Northwestern se opusieron a esta decisión en una audiencia de apelación especial ante la Junta de Control de la Contaminación de Illinois. AlCantar-García y sus abogados creen que esta decisión equivale a “racismo ambiental”.

Uno de los abogados de Alcantar-García, Robert Weinstock, se especializa en este tipo de leyes sobre racismo. Weinstock es el director del Centro de Defensa Ambiental (EAC) y profesor clínico asociado de derecho en la Universidad Northwestern, donde ahora dirige la instrucción clínica y la gestión de los diversos y vanguardistas esfuerzos de defensa del EAC. Sus áreas sustantivas de interés – y el expediente de la EAC – incluyen la defensa de la justicia ambiental en nombre de organizaciones comunitarias en Chicago y los suburbios, complejos litigios ambientales de cumplimiento de demandas ciudadanas y trabajo en procedimientos de la comisión estatal de servicios públicos sobre cuestiones energéticas, entre muchos otros temas.

El racismo estructural ambiental es un tema complejo que involucra la distribución desigual de los peligros ambientales y la contaminación en comunidades marginadas, particularmente aquellas de etnias minoritarias, como West Chicago. Esta historia tiene como objetivo arrojar luz sobre los supuestos efectos perjudiciales de una estación de transferencia adicional de Lakeshore Recycling en West Chicago, las raíces del racismo ambiental y las posibles medidas para abordar este problema sistémico.

West Chicago tiene una historia de lucha contra los desechos, en particular los desechos radiactivos. En 1986, se publicó en el periódico local (The West Chicago Press) un plan de la Comisión Reguladora Nuclear (NRC) que pretendía enterrar cantidades masivas de residuos radiactivos en el centro de West Chicago. La NRC es una agencia federal que fue creada como agencia independiente por el Congreso en 1974 para garantizar el uso seguro de materiales radiactivos para fines civiles beneficiosos y al mismo tiempo proteger a las personas y el medio ambiente. La NRC regula las plantas de energía nuclear comerciales y otros usos de materiales nucleares, como en medicina nuclear, mediante licencias, inspecciones y el cumplimiento de sus requisitos.

En ese momento, dos residentes locales, Heather Gray Niziolek (esta reportera) y Geri Pashkus Wilson, que tenían dieciséis años, leyeron el plan en el periódico y se indignaron. Comenzaron esfuerzos de activismo que llevaron a protestas, a reunir miles de firmas de peticiones y a crear conciencia pública mientras intentaban educar a la población adulta sobre de qué se trataba el plan de la NRC y todas las posibles consecuencias negativas que el plan de la NRC podría tener en los valores de las propiedades. solo riesgos para la salud de los residentes. Poner miles de pies cúbicos de residuos radiactivos bajo una colina en medio de un barrio residencial les parecía incluso ridículo a las chicas cuando eran adolescentes. No entendían por qué los adultos no se alzaban más en armas ni hacían nada al respecto. En ese momento ambos dijimos que si crecimos y a la NRC se le permitía construir esta colina, no queríamos que nuestros hijos crecieran y jugaran en esa colina. Básicamente, el plan quería recolectar todos los desechos radiactivos generados por Lindsay Light Company y Kerr McGee del sitio de la fábrica, las propiedades circundantes contaminadas e incluso alrededor de la piscina en Reed-Keppler Park y enterrarlos en el sitio de ubicación de la fábrica. Querían encerrarlo en una “celda” debajo de una colina y dejarlo en medio de nuestro pueblo, rodeado de residencias, iglesias, dos preescolares y una escuela primaria, con la intención de monitorearlo durante 1.000 años.

En consecuencia, se generó una batalla de alta intensidad, con la ayuda del entonces alcalde, Eugene Rennels, ayudó al estado de Illinois a obtener jurisdicción sobre los desechos. El estado revisó, estudió y luego acordó que no era un plan apropiado y quería que los desechos radiactivos se sacaran de West Chicago. Finalmente, se formó el Thorium Action Group (TAG) y la lucha continuó hasta que se consideró inseguro dejarlo en el lugar. Años más tarde, el sitio fue considerado un sitio de superfondo, lo limpiaron y remediaron, todos los desechos se cargaron y se trasladaron desde West Chicago en vagones de tren a una instalación que maneja desechos nucleares en algún lugar en el centro del país. (¡en lugar de en medio de un vecindario!).

Niziolek añadió:

“No puedo creer que volvamos al punto de partida, 37 años después. Esos

Un avance rápido hasta el día de hoy…

En 2020, Lakeshore Recycling (una empresa que clasifica la basura y los materiales de reciclaje) solicitó a la ciudad de West Chicago la creación de una segunda estación de transferencia de residuos aproximadamente a media milla de la primera en West Chicago. (Nota: El proceso de solicitud y la posterior votación del concejo municipal fueron sometidos a escrutinio por los abogados en una audiencia de apelación reciente ante la Junta de Control de la Contaminación de Illinois; más detalles al respecto próximamente). Esta estación de transferencia de desechos propuesta movería y arrojaría alrededor de 4 millones libras de basura cerca de las casas, y alrededor de 400 camiones de basura viajarían a través de la comunidad de West Chicago por las carreteras de la ciudad todos los días. Actualmente, West Chicago es la única comunidad en el condado de DuPage con una estación de transferencia de desechos de basura dentro de sus fronteras. Este vertedero adicional convertiría a West Chicago en la única comunidad en todo el estado de Illinois, aparte de la ciudad mucho más grande de Chicago, que alberga dos estaciones de transferencia de desechos de basura. A pesar de las preocupaciones de los residentes, el Ayuntamiento de West Chicago votó para aprobar la solicitud de LRS para una segunda estación de transferencia de residuos en WeGo.

Niziolek se pregunta por qué la administración y el ayuntamiento de la ciudad pensarían que esto está bien. La presión sobre nuestra infraestructura, la posible contaminación del aire y los supuestos riesgos para la salud de los residentes por tantos camiones y sus emisiones de escape que entran y salen no justifican ningún ingreso adicional que la ciudad pueda generar.

Ella dice,

“¿Por qué NOSOTROS deberíamos ser el único pueblo que recoge toda la basura de todo el condado? ¿Es porque tenemos bajos ingresos y “necesitamos” el dinero? ¿Es porque somos casi un 50% hispanos? ¿Por qué sería una buena idea? ¿Y a qué costo? Este plan no está bien en absoluto. ¿Pensaron que los residentes simplemente se sentarían y aceptarían esto? ¿Pensaron que podrían simplemente pasarnos por encima? Deberían haber aprendido hace mucho tiempo que no somos ese tipo de personas. ¡Luchamos para sacar los desechos de nuestra ciudad, no para traer más!”

El residente Nick Dzierzanowski es un ex concejal de la ciudad de West Chicago, pero expresó su preocupación como propietario de una vivienda. “Simplemente no es justo para nuestra comunidad”, dijo Dzierzanowski. “He formado, con la ayuda de residentes y empresarios, una coalición que se opone a esto”, afirmó Dzierzanowski. Lanzó el sitio Protect West Chicago, advirtiendo al área de lo que teme será el desgaste de las carreteras, el medio ambiente y los valores de las propiedades. (fuente CBS 2 News). Protect West Chicago está representado por Ricardo Meza, socio gerente y abogado al frente de una firma de abogados certificada de propiedad minoritaria en Chicago (Meza Law). Meza sirvió más de diez años como fiscal federal en el Distrito Norte de Illinois y el Distrito Oeste de Texas. Tiene una experiencia sustancial en juicios y ha participado en más de 33 juicios federales con jurado. También se desempeñó como Inspector General Ejecutivo de Illinois y ha realizado cientos de investigaciones.

Protect West Chicago presentó una apelación ante la Junta de Control de la Contaminación de Illinois para una audiencia y revisión de esta aprobación de ubicación local. La audiencia tuvo lugar ayer, 28 de septiembre de 2023, a las 9:00 a. m. en la Cámara del Concejo Municipal de West Chicago. (El West Chicago Voice presentará los resultados y acontecimientos de las audiencias del día en un artículo de noticias posterior, ¡así que estad atentos!)

El supuesto impacto negativo de las estaciones de transferencia:
Cuando se establece una estación de transferencia de una empresa de basura en un pueblo, puede traer diversos efectos adversos a la comunidad. Estos pueden incluir una mayor contaminación del aire, contaminación acústica, problemas de olores y riesgos para la salud de los residentes. Además, los valores de las propiedades en las áreas circundantes pueden disminuir, afectando el bienestar económico de la comunidad.

Comprender el racismo ambiental:
Las raíces del racismo ambiental se remontan a políticas y prácticas históricas que perpetúan la discriminación racial y las disparidades socioeconómicas. Factores como las líneas rojas, las prácticas discriminatorias de zonificación y la ubicación desproporcionada de instalaciones peligrosas en comunidades marginadas han contribuido a la creación de desigualdades ambientales.

Carga desproporcionada sobre las comunidades marginadas:
Las comunidades marginadas, particularmente aquellas habitadas por personas de color, a menudo son las más afectadas por los peligros ambientales. Estas comunidades enfrentan una mayor exposición a contaminantes, acceso limitado a espacios verdes y recursos inadecuados para combatir los impactos negativos en su salud y bienestar. Esta desigualdad estructural exacerba las injusticias sociales existentes.

Nota: Bajo la descripción de una “comunidad marginada”: los grupos marginados incluyen mujeres, personas con discapacidades, personas de color, personas LGBTQ+, pueblos indígenas, personas de un nivel socioeconómico más bajo, etc. Estos grupos históricamente han sido desempoderados y oprimidos por grupos influyentes y discriminatorios. WeGo se ajusta a la descripción de los marginados ya que la demografía étnica de West Chicago es la siguiente: hispanos 48,9%, seguidos por blancos 35,7% y asiáticos 8,5%. El ingreso familiar promedio en West Chicago es de $109,708 con una tasa de pobreza del 11,32%.

Abordar el racismo ambiental:
Abordar el racismo ambiental requiere una acción colectiva en varios niveles. Aquí hay algunas estrategias que pueden ayudar a combatir este problema:

Empoderamiento de la comunidad: alentar a las comunidades afectadas a expresar sus preocupaciones, formar asociaciones con organizaciones y defender sus derechos puede crear una plataforma más sólida para el cambio.
Reformas de políticas: implementar políticas que promuevan la justicia ambiental, como incorporar consideraciones de equidad en las decisiones de zonificación y regular la ubicación de instalaciones peligrosas, puede ayudar a prevenir la perpetuación del racismo ambiental.
Conciencia pública y educación: Difundir conciencia sobre el racismo ambiental y sus consecuencias es crucial para fomentar la comprensión y movilizar apoyo para el cambio. Los programas educativos pueden empoderar a las personas para que tomen medidas contra estas injusticias.

El racismo estructural ambiental es una cuestión apremiante que debe abordarse para el bienestar de las comunidades marginadas. Al comprender el supuesto impacto negativo de las estaciones de transferencia y reconocer las raíces del racismo ambiental, podemos trabajar para implementar políticas y fomentar el empoderamiento de la comunidad para crear entornos más equitativos y sostenibles. Es esencial que todas las partes interesadas, incluidos individuos, organizaciones y formuladores de políticas, colaboren en la búsqueda de la justicia ambiental y un futuro más saludable para todos.

En el titular de este artículo, planteamos la pregunta: ¿se aplica la frase “racismo ambiental” a West Chicago? y creemos que sólo USTED, nuestros lectores, puede responder esta pregunta. Debemos preguntarnos POR QUÉ las empresas y/o la Ciudad de West Chicago actúan como si fuera aceptable dejar o traer desechos a la ciudad de West Chicago. El PORQUÉ es realmente lo que importa aquí.

¿Tiene alguna idea u opinión sobre este artículo del West Chicago Voice? Envíenos un comentario a continuación y continúe la conversación. Suscríbete aquí para no perderte ninguna publicación nueva sobre este tema.

Nota: Esta publicación sirve como pieza informativa y no brinda asesoramiento profesional. Para obtener orientación específica sobre cómo abordar el racismo ambiental, se recomienda consultar a expertos y organizaciones relevantes.

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